20th Sunday in Ordinaty Time

Homily / August 19, 2018

Catholics throughout this country gather for prayer this morning with a heavy heart after the stories of priestly sexual abuse in Pennsylvania this past week. This scandal now moves into even greater depths with the cover-up done by bishops. As the news headlines put it this past week, it’s hard being a Catholic these days.

If our Church is to survive this moment and be true to its mission, it needs a purification, just as the people of Ephesus in the second reading needed to reform their lives. The Church needs to take strong action if the faithful are to continue believing. I have one suggestion. After the revelations of priests and bishops in Pennsylvania, I am in favor of abolishing the statute of limitations for sexual abuse cases. Many priests and bishops will not be prosecuted because too many years have passed since the abuse took place. But victims have no statute of limitations; their hurt and trauma last a lifetime. If the Church is to be a credible Body of Christ in these days and times, wouldn’t it be a wonderful act of justice and sincerity for the Church itself to initiate a referendum to abolish the statute of limitations here in Wisconsin and make all abusers accountable for their acts, regardless of time?

Some worry about the great damage that this could do to the Catholic Church. It could result in multi-million dollar settlements and cripple the Church’s ability to minister and serve. It could reduce our priest population even further. And yet it may be exactly the kind of the lowliness that the Church needs, if it is serious about repentance for the actions of priests and bishops, if it is serious about putting the People of God before the institution of the Church. For up until now, it has been a fidelity to the institution, and not to its people, not even to its God. It comes down to a test of what priests and bishops have preached for ages: that “God is close to the broken-hearted; to those who are crushed in spirit, God saves”. Perhaps the Church now needs to experience some brokenness itself, to feel crushed in spirit like the victims of sexual abuse, in order to experience the true saving power of God.

At a priests’ assembly a number of years ago, Archbishop Rembert Weakland preached on the Paschal Mystery – the dying and rising of Jesus Christ, but also the dying and rising that is a part of our life and our faith. It was a homily that I will never forget. In a very personal way that he publicly confessed as recognizing in himself, he spoke of how the Church has not yet died enough to know what resurrection is all about. We have not died to our arrogance. We have not died to a notion that we have all the answers. We have not died to our self-righteousness and judgment of others. This moment in our Church calls us not only to a reform of our actions and behavior; it calls for a change in our thinking and our attitudes. Without that, our conduct and our actions will not change; we will find ourselves back in this moment again in the future.    

The stories associated with the Pennsylvania priests are horrific, and their sick actions and behavior cry out for a reform of priestly formation in our seminaries – a reform that makes human and personal development an equal priority with one’s spirituality and faith. It is time for the Church to open the doors of priesthood to women and married men for the healthiness that both bring to the Church, not to mention the justice of recognizing God’s gifts freely given to all the faithful, and not just celibate men. Some would label these moves as radical and extreme, but these are extreme times that call for radical changes that demonstrate a serious self-reflection on the part of our leaders, leading our priests and bishops themselves to conversion and change – two themes so often the subject of our leaders’ very preaching. It’s time for us to say, as the Scriptures tell us, physician, heal thyself.

If you follow the daily readings for Mass, the readings tell the story of the prophet Ezechiel condemning Jerusalem for forsaking the ways of God, calling Jerusalem an abomination, even a harlot. Even with that, God promised them that God would never break the covenant with the People of Israel. In our present brokenness, the leaders of our Church need to embrace their sin, and experience, as Archbishop Weakland put it, a greater dying, confident of God’s forgiveness, confident of resurrection, and confident of God’s promise to never abandon us.

Español:

Católicos alrededor del mundo se reúnen en oración en esta mañana con un corazón abrumado después de escuchar las noticias sobre los casos de abuso sexual en Pensilvania en la semana pasada. El escandalo empeora más aun cuando se habla de que otros Obispos han tratado de ocultarlo. Así como lo resaltan los títulos esta pasada semana, es difícil ser católico en estos días.

Si nuestra Iglesia quiere sobrevivir a este momento y ser fiel a su misión, necesita una purificación, tal como la gente de Efeso en la segunda lectura quienes necesitaron reformar sus vidas. La Iglesia necesita tomar medidas enérgicas si los fieles deben seguir creyendo. Tengo una sugerencia, después de las revelaciones de sacerdotes y obispos en Pensilvania, yo estoy a favor de abolir el estatuto de limitaciones para los casos de abuso sexual. Muchos sacerdotes y obispos no serán enjuiciados porque han pasado muchos años desde que ocurrió el abuso. Pero las víctimas no tienen estatuto de limitaciones; su dolor y trauma duran toda la vida. Si la Iglesia ha de ser un Cuerpo de Cristo creíble en estos tiempos, ¿no sería un acto maravilloso de justicia y sinceridad para la misma Iglesia, iniciar un referéndum para abolir el estatuto de limitaciones aquí en Wisconsin y hacer que todos los abusadores responsables de sus actos, independientemente del tiempo lo reconozcan?

Algunos se preocupan por el gran daño que esto podría causarle a la Iglesia Católica. Podría resultar en acuerdos multimillonarios y paralizar la capacidad de la Iglesia para servir. Podría reducir aún más nuestra población de sacerdotes. Y, sin embargo, puede ser exactamente el tipo de humildad que la Iglesia necesita, si es seria acerca del arrepentimiento por las acciones de los sacerdotes y obispos, si es seria acerca de poner al Pueblo de Dios ante la institución de la Iglesia. Hasta ahora, ha sido una fidelidad a la institución, y no a su gente, ni siquiera a su Dios. Se trata de una prueba de lo que los sacerdotes y obispos han predicado durante siglos: que "Dios está cerca de los quebrantados de corazón; para aquellos que son aplastados en espíritu, Dios salva ". Quizás la Iglesia ahora necesita experimentar algún quebrantamiento en sí misma, sentirse abatida en espíritu como las víctimas de abuso sexual, para experimentar el verdadero poder salvador de Dios.

Hace algunos años, en una asamblea de sacerdotes, el Arzobispo Rembert Weakland predicó sobre el misterio pascual: la muerte y resurrección de Jesucristo, pero también la muerte y el levantamiento que es parte de nuestra vida y nuestra fe. Fue una homilía que nunca olvidaré. De una manera muy personal que confesó públicamente como reconociendo en sí mismo, habló de cómo la Iglesia aún no ha muerto lo suficiente como para saber de qué se trata la resurrección. No hemos muerto a nuestra arrogancia. No hemos muerto a la noción de que tenemos todas las respuestas. No hemos muerto por nuestra justicia propia y el juicio de los demás. Este momento en nuestra Iglesia nos llama no solo a una reforma de nuestras acciones y comportamiento; llama a un cambio en nuestro pensamiento y nuestras actitudes. Sin eso, nuestra conducta y nuestras acciones no cambiarán; nos encontraremos nuevamente en este momento nuevamente en el futuro.

Las historias asociadas con los sacerdotes de Pensilvania son horribles, y sus acciones y comportamientos enfermos claman por una reforma de la formación sacerdotal en nuestros seminarios: una reforma que hace que el desarrollo humano y personal sea una prioridad igual con la propia espiritualidad y fe. Es hora de que la Iglesia abra las puertas del sacerdocio a las mujeres y a los hombres casados por la salubridad que ambos aportan a la Iglesia, sin mencionar la justicia de reconocer los dones de Dios dados gratuitamente a todos los fieles, y no solo a los hombres célibes. Algunos calificarían estos movimientos como radicales y extremos, pero estos son tiempos extremos que requieren cambios radicales que demuestren una autorreflexión seria por parte de nuestros líderes, guiando a nuestros sacerdotes y obispos mismos a la conversión y al cambio: dos temas tan a menudo sujeto de la misma predicación de nuestros líderes. Es hora de que digamos, como las Escrituras nos dicen, médico, cúrate a ti mismo.

Si sigues las lecturas diarias de la misa, las lecturas cuentan la historia del profeta Ezequiel condenando a Jerusalén por abandonar los caminos de Dios, llamando a Jerusalén una abominación, incluso una ramera. Incluso con eso, Dios les prometió que Dios nunca rompería el pacto con el pueblo de Israel. En nuestro presente quebrantamiento, los líderes de nuestra Iglesia necesitan abrazar su pecado y experimentar, como dijo el arzobispo Weakland, una muerte mayor, confiados en el perdón de Dios, seguros de la resurrección y seguros de la promesa de Dios de nunca abandonarnos.